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Comment observer les « gentils géants » de la zone côtière en Floride

Certains le surnomme la « vache de mer ». Il appartient aux siréniens, ordre des mammifères marins qui tient son nom des « sirènes » de la mythologie grecque : des créatures aquatiques ressemblant à des sirènes et dont l’irrésistible beauté attirait les marins, les charmant jusqu’à la mort.  

Le lamantin est gonflé et barbé, fait 10 pieds de long et pèse près de mille livres, alors il est difficile aujourd’hui d’imaginer qu’une personne puisse croire qu’il s’agit d’une femme séduisante, qui est en fait un poisson de la taille aux pieds, et ce même en tenant compte que la notion de beauté a été grandement redéfinie au cours des derniers siècles. 

Le cousin le plus près du lamantin est l’éléphant de mer, à l’exception de leur grand corps gris qui se termine plus étroitement par une queue en forme de pagaie au lieu de pattes arrière. Les lamantins ont deux nageoires en guise de pattes avant, une grosse tête arrondie avec un museau ridé, moustachu et un air bien calme. C’est peut-être ce visage doux et passif qui leur a valu le surnom de « vaches de mer », sans oublier la lenteur de leurs mouvements alors qu’ils serpentent les fonds des eaux côtières peu profondes à la recherche de savoureuses herbes marines. 

Malgré leur apparence exotique, et le fait qu’on rencontre des lamantins le long de l’Afrique occidentale et de l’Amazone, on les trouve aussi près de chez nous dans les Caraïbes et le sud-est des États-Unis.

En fait, ils sont reconnus pour être la mascotte de l’écosystème côtier de la Floride, où ils passent l’hiver, migrant majoritairement vers la Géorgie et la Caroline du Sud durant l’été.   

En tant que mammifères, ils respirent l’air et font surface toutes les trois à cinq minutes. Malheureusement, ceci les rend vulnérables aux blessures qu’entraînent les bateaux qui passent au-dessus d’eux. Les accidents causés par les hameçons et les lignes de pêche, l’ingestion de déchets, la pollution de l’eau et la perte d’habitat s’ajoutent aux dangereuses menaces auxquelles est confrontée la population des lamantins de la Floride, qui compte moins de 6000 individus. 

La douzaine de comtés floridiens qui abritent des lamantins, soit Brevard, Broward, Citrus, Collier, Dade, Duval, Indian River, Lee, Martin, Palm Beach, St. Lucie, Sarasota et Volusia, collaborent avec les autorités de l’État pour aider à assurer la sécurité de ces « gentils géants » et protéger leurs habitats et zones d’alimentation.


Observer les lamantins de manière responsable


Un peu partout en Floride, il est possible d’apercevoir l’une de ces charmantes créatures aquatiques à l’air perplexe et nonchalant dans leur environnement naturel. Il existe des centres et refuges particuliers où les visiteurs peuvent s’en approcher et comprendre pourquoi les Floridiens travaillent si dur pour préserver cette espèce menacée et restaurer leurs habitats. 

Three Sisters Springs à Crystal River est une réserve naturelle qui sert de sanctuaire d’hiver pour les lamantins. Il est possible d’y observer ces douces créatures depuis la promenade aménagée, ou lors d’une balade en kayak à travers les eaux claires et limpides. Pour s’en approcher davantage, on peut se joindre à une excursion guidée de plongée en apnée et nager doucement à leurs côtés. L’activité met l’emphase sur la rencontre passive des lamantins pour assurer leur sécurité. 

À Homosassa Springs, les lamantins ne sont que l’une des innombrables espèces qui ont élu domicile ce parc faunique national. Au bassin de la source naturelle, vous aurez peut-être la chance de voir des lamantins dans leur habitat naturel. Comme nouvelle façon de découvrir les environs, vous pouvez aussi pagayer debout sur une planche le long de la surface calme.  

Pendant les mois plus froids, rendez-vous au nord de Crystal River en direction du Manatee Springs State Park, où il est possible de contempler l’animal tout en marchant le long de la vaste promenade de 800 pieds. À elle seule, la magnifique source en vaut la visite, puisqu’elle offre également l’observation des lamantins qui peuplent ses eaux : formule gagnante pour les visiteurs !  

Au Manatee Lagoon de West Palm Beach, un centre de découverte écologique voué à éduquer la communauté et inspirer les gens à aider à préserver et protéger ces fascinants animaux. En plus des expositions ouvertes aux visiteurs de tous âges, de superbes vues sont à contempler en front de mer par toute la famille 
 

Protection et préservation des lamantins de la Floride 

Au milieu d’une terrible année pour la survie des lamantins, l’État de la Floride a alloué des fonds de 8 millions $ US à la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission visant à aider la population menacée de ces êtres vivants bien-aimés de l’État. 

En Floride, les visiteurs peuvent faire leur part en faisant du bateau de manière sécuritaire pour les lamantins, et en contribuant aux projets et expériences reconnus qui financent leur protection. 

Le Kings Bay Restoration Project (projet pluriannuel de restauration) à Crystal River connaît un grand succès et prend de l’ampleur en 2021. Il pourrait bientôt devenir la norme pour la restauration des eaux côtières perturbées dont dépendent les lamantins ailleurs en Floride. Actuellement, ce sont 92 des 600 acres de Kings Bay qui sont en cours de restauration dans le cadre d’un projet de 40 millions $ US réparti sur sept ans, qui vise à replanter les herbes marines indigènes et éliminer les algues toxiques.  

Un autre groupe de défense local, The Homosassa River Restoration Project, a également reçu du financement de l’État pour entamer un projet similaire sur la rivière Homosassa voisine.  

Comme elles sont une espèce menacée, les « vaches de mer » sont confrontées à un avenir incertain, mais grâce à l’aide financière apportée et aux initiatives appuyées par les résidents et les touristes, la Floride peut continuer à travailler avec acharnement pour s’assurer que ces magnifiques bêtes puissent continuer à nager dans leur habitat naturel, et faire partie des plus beaux souvenirs de voyage des visiteurs pour les années à venir. 
 
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Images fournies par Visit Florida.
Par : Lynn Elmhirst, productrice et animatrice, BestTrip TV
 
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